Land van het Hindoeïsme, tempels, forten en sprookjesachtige paleizen

India informatie

Landeninformatie India

Van de chaos in de straten van New Delhi tot de overweldigende rust rond het Himalayagebergte – India is een bestemming met vele gezichten. Maak kennis met een veelzijdige cultuur en geniet van een onvoorstelbare rijkdom aan landschappen, waaronder tropische stranden, besneeuwde bergtoppen en betoverende bossen.

Bevolking, taal en cultuur

India heeft de op een na grootste bevolking van alle landen ter wereld. Maar liefst 1,3 miljard mensen, samen bijna een vijfde van de wereldbevolking, wonen in dit Zuid-Aziatische land. Met zo’n enorme groep mensen spreekt het voor zich dat de cultuur van India is opgemaakt uit een groot aantal verschillende elementen. Er leven ruim tweeduizend etnische groepen in het land, waarvan vele hun eigen talen, religies of culturele tradities hebben.

Bij het benoemen van de verschillende bevolkingsgroepen in India wordt vaak een indeling gemaakt op basis van taalfamilies. In het noorden van het land worden met name Indo-Arische talen gesproken, zoals het Hindi. Ongeveer driekwart van de bevolking van India wordt tot deze groep gerekend. Daarnaast is er nog een groep waar ongeveer een op de vijf inwoners van India in thuishoort: de Dravidische taalfamilie. Sprekers van deze talen leven met name in het zuiden van India en op bepaalde plekken in Pakistan, Afghanistan, Nepal en Sri Lanka. De meest gesproken Dravidische talen zijn Tamil, Telugu en Kannada. 

Binnen deze taalgroepen vallen echter talloze culturen, die per regio sterk van elkaar verschillen. Deze culturen van India komen voor een groot deel voort uit religieuze en filosofische tradities. Belangrijke religies in het land zijn onder meer hindoeïsme, boeddhisme, jaïnisme en sikhisme. Bezoekers in India zullen religieuze invloeden met name zien in gebouwen, kunst en de kleding van lokale bewoners. Varanasi is bijvoorbeeld een heilig oord voor aanhangers van het hindoeïsme en jaïnisme. Deze stad staat bekend om de duizenden tempels, de begrafenisrituelen bij de Gangesrivier en de traditionele kleding die veel inwoners dragen.

Hoofdstad New Delhi is – net als India zelf – een smeltkroes van culturen. Het contrast tussen het nieuwe en oude deel van de metropool is enorm. Bruisende markplaatsen, koloniale architectuur, chaotische verkeerssituaties en religieuze monumenten wisselen elkaar continu af in deze miljoenenstad. Bovendien is New Delhi de perfecte plek om een excursie te maken naar de beroemdste bezienswaardigheid van het land: de Taj Mahal. Dit fascinerende bouwwerk ligt op zo’n drie uur rijden van New Delhi.


Natuur

Met maar liefst 120 nationale parken, 18 biosfeerreservaten en honderden beschermde natuurgebieden is de natuur van India ontzettend divers. Van dichte wouden tot ijzige bergtoppen en van paradijselijke stranden tot het uitgestrekte grasland van de savanne. In deze veelzijdige landschappen groeien unieke plantensoorten en leven bijzondere dieren, zoals de Bengaalse tijger, de Indische olifant en de Indische panter.

In het noorden van India ligt een natuurgebied dat spreekt tot de verbeelding van velen: het Himalayagebergte. De machtige besneeuwde pieken van deze bergketen vormen de noordelijke grens van India en lopen door tot in Nepal en Bhutan. De Himalaya strekt zich uit over een enorm gebied met een grote variatie in flora en fauna.

In de laaggelegen delen van het gebergte zijn tropische wouden, moerassen en grasland te vinden. Iets hoger ligt een gematigde zone met loofbossen en struiken, die weer overgaat tot een ijzige alpiene zone. Het gebergte en het gebied daaromheen is een belangrijk leefgebied voor enkele bedreigde diersoorten, zoals het sneeuwluipaard en de isabelbeer.

Met een kustlijn van ruim 7.500 kilometer en honderden eilanden is er in India geen gebrek aan plekken om de zee in te duiken. Tropische stranden met wit zand, kristalhelder zeewater en fascinerende koraalriffen liggen verspreid over het land. Goa is een populaire strandbestemming in India; hoge kokospalmen sieren de kustlijn van dit gebied. Bezoekers kunnen in het tropische Goa excursies maken naar mangrovebossen, majestueuze watervallen en onbewoonde eilandjes.


Geschiedenis, economie en politiek

Een van de oudste beschavingen ter wereld was de Indusbeschaving, een cultuur die zich duizenden jaren geleden verspreidde over Pakistan en het noordwesten van India. Hoewel er weinig details bekend zijn over deze beschaving en het plotselinge verdwijnen ervan rond 1.000 v.Chr., wijzen archeologische vondsten erop dat de cultuur zich bezighield met internationale handel, het vergaren van wetenschappelijke kennis en het maken van verfijnde kunstwerken.

Niet lang nadat de Indusbeschaving verdween, werden de Veda’s geschreven. Deze oudste hindoegeschriften dienden als een belangrijke inspiratiebron voor de Indiase filosofie. De Veda’s, geschreven in het Sanskriet, beschrijven verhalen over goden, de natuur en het universum. Ook bereikten in deze tijd boeddhistische invloeden vanuit China het Indische subcontinent.

Rond de derde eeuw na Christus ontstond het Guptarijk, een rijk dat een eeuw later een groot deel van India zou beslaan. Tijdens de bloei van dit koninkrijk maakte de regio sterke ontwikkelingen door: wegen tussen steden werden verbeterd en er vonden innovaties plaats in de wetenschap en literatuur. India had in deze periode een grote culturele invloed op omringende gebieden. Het hiërarchische kastensysteem en de ongelijkheid tussen mannen en vrouwen groeiden echter ook. De Gupta’s verloren rond de zesde eeuw hun macht door invasies van buitenaf en onderlinge vetes.

In de middeleeuwen bestond India uit verschillende koninkrijken, die elk eigen culturen en talen hadden. In het zuiden van India leefden bijvoorbeeld al enkele eeuwen de Tamil, een volk dat een eigen, Dravidische taal (het Tamil) spreekt. De kleine koninkrijken waren kwetsbaar voor grotere machten van buitenaf. Zo ontstond in de twaalfde eeuw het sultanaat van Delhi, opgericht door Turks-Perzische stammen die het gebied binnenvielen. In de zeventiende eeuw behoorde een groot deel van het huidige India tot het islamitische Mogolrijk.

In deze tijd begon tevens de Europese kolonisatie van India. De Portugezen, Britten en Fransen waren allemaal geïnteresseerd in het gebied – uiteindelijk werd India in de negentiende eeuw onderdeel van het Britse Rijk. Ook het zuidelijke gebied van de Tamils, dat de Mogols nog niet hadden veroverd, werd door de Britten ingenomen. Hoewel slavernij in deze tijd op de meeste plekken in de wereld werd afgeschaft, werden inwoners van Brits-Indië in veel gevallen geronseld om als contractarbeiders op plantages in andere landen te werken.

Na de Tweede Wereldoorlog was er in Brits-Indië al tientallen jaren een onafhankelijkheidsbeweging gaande. Belangrijke leiders van de onafhankelijkheidsstrijd waren Mahatma Gandhi en Jawaharlal Nehru, die vredige protesten organiseerden. In 1947 werd Brits-Indië onafhankelijk en werd het, op aandringen van de Britten, opgedeeld in een moslimstaat (Pakistan) en een hindoestaat (India).

Politiek gezien is India een democratische republiek met een president als staatshoofd. Er is een groot aantal politieke partijen actief in het land. Het parlement is opgedeeld in twee kamers, een Hogerhuis en een Lagerhuis. Verkiezingen vinden plaats aan de hand van een districtenstelsel. De economie van India is een van de snelst groeiende economieën ter wereld. Desondanks is er een groeiende kloof tussen rijk en arm binnen de bevolking van India – een groot deel van de mensen leeft in armoede. De meeste mensen zijn werkzaam in de agrarische sector, hoewel ook de dienstensector flink groeit.


Klimaat

Het klimaat van India is erg divers en verschilt sterk per regio van het land. In het Himalayagebergte, aan de noordelijke grens van India, heerst met name een hooggebergteklimaat. Dit betekent dat er veel neerslag valt, met name sneeuw. In dit gebied ligt de temperatuur vrijwel altijd onder de 0 °C, waardoor de grond permanent bevroren is; het weer kan er erg wisselvallig zijn.

Ten zuiden van de Himalaya ligt een groot gebied met een vochtig subtropisch klimaat. Dit betekent dat er het hele jaar door relatief veel neerslag valt, maar dat de temperatuurverschillen tussen seizoenen groter zijn dan bij een tropisch klimaat. In de winter ligt de gemiddelde maximumtemperatuur net boven de 20 °C; in de zomer kan deze oplopen tot boven de 35 °C.

In het noordwesten van het land ligt de Tharwoestijn, waar een droog woestijnklimaat heerst. De temperaturen kunnen hier extreem hoog of laag zijn, en er valt het hele jaar door weinig neerslag. Richting het binnenland gaat dit klimaattype over in een heet steppeklimaat. Hoewel het hier nog steeds droog en heet is, valt er jaarlijks meer neerslag dan in de woestijn.

In het midden en zuiden van India heerst voornamelijk een tropisch savanneklimaat. De gemiddelde temperatuur ligt het hele jaar boven de 18 °C. Ook is er sprake van een duidelijk regenseizoen en een droog seizoen. Langs de zuidwestelijke kustlijn van het land gaat dit over in een tropisch moessonklimaat. Dit lijkt op het tropisch savanneklimaat, maar het regenseizoen is in dit gebied nog natter en heftiger. Het regenseizoen in dit deel van het land loopt ongeveer van mei tot september.